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“哇,成功了”!马斯克昨日打响“太空WiFi”头炮 抢占每年300亿美元市场

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 黄琨 • 2019-10-23 11:59:24 来源:前瞻网 E4404G0

星链

“哇,成功了!”——这是10月22日,SpaceX的亿万富翁老板埃隆·马斯克在推特上发出的惊呼。1个世纪后人们往回看时,可能会把这句话当作改变世界的一个关键节点。

这句话实际上是在评论他的前一条推特,内容是:“在太空中通过‘星链’卫星发送的这条推。”连起来的意思就是,星链成功了!当然,当前的“星链”尚处于试验状态,马斯克设想中的12000颗卫星组成的宏大网络,目前也只有不到60颗在轨,但毕竟,万里长征已经迈出了第1步。

“星链”是SpaceX的一项宏伟计划,它设想,通过把12000颗卫星送入近地轨道(LEO),让地球上的每个角落都能享受高速、低延迟、廉价的互联网服务。

在庞大的卫星网络中,每颗卫星都有另外4颗卫星与之进行通信,共同创建一个Ku波段和Ka波段宽带连接网络。到时候,你只需要花200美元买个披萨盒大小的接收器,就能在全球任何地方享受最高1Gbps的网络。

12000颗听起来很多?实际上,这只是SpaceX需要建造的基础设施的一小部分,要让天上的星星真正和人间联络起来,有成千上万个“披萨盒”组成的庞大地面站网络也是必要的。

“星链”计划将分阶段实施,但最终目标是让大约8000颗卫星在距离地球500公里的轨道上运行,而剩下的4000颗卫星将在更高的1200公里轨道上运行。

太空互联网也不是什么新鲜概念。美国休斯网络(HughesNet)和美国卫讯(Viasat)都有自己的互联网卫星网络。只不过,过去的电信卫星大多位于距地球赤道数千英里的地球静止轨道上,跟着地球自转而转,从地球上看,它们只是呆在一个地方上方,只固定为一个地区服务。而且服务价格昂贵且功能有限,用户数量并不多。

另外,由于技术限制,现有的卫星通讯存在严重的性能限制。过去摩托罗拉传奇的“铱星”项目,虽然同样是在LEO组网,但卫星网络提供的传输速率仅有2.4 Kbps。未来的“铱星二代”网络将提供512 Kbps的速度,但其昂贵的价格仍然将普通消费者拒之门外。

“星链”卫星与地球的距离是地球同步卫星的65倍,其星链间传输速度可达10Gbps,比光纤互联网还要快。

该项目目前还存在质疑,主要是针对其可行性和未来的成本收益问题。对于前者,初步试验已经证明了其可行性,对于后者,如果你知道在地面网络覆盖困难的偏远地区,全球仍有50%的人未能上网,你就明白这个市场有多广阔。

尽管有人预计,建造“星链”的成本可能超过100亿美元,但有证据表明,到2025年,“星链”每年或能为公司带来300亿美元的收入。此外,“星链”的成功可能对马斯克殖民火星的计划至关重要。

关于何时可以投入商用的问题,马斯克表示:“最初60颗‘星链’卫星不会提供太多的服务……最小范围覆盖还需6次60星发射,中等范围覆盖需要12次。”

根据9月SpaceX提交给FCC的文件,到2020年底,“星链”可能就能给美国南部提供高速互联网服务,而到2021年飓风季结束时,“星链”项目的覆盖范围可能会扩大到包括美属维尔京群岛和波多黎各等美国领土。为了满足这一目标,SpaceX将其火箭产能扩张到了每年40枚。

此外,在昨天单颗卫星通讯试验成功之前,一份新文件表明,“星链”卫星网络最终可能会比我们想象的还要大,而且是大得多——据SpaceNews 10月15日报道,SpaceX最近向国际电信联盟提交了一份文件,要求增加30000颗星链卫星。而到目前为止,环绕地球运行的卫星只有2000颗,自太空时代(1957年)开始以来,已经发射的天体也不过9000颗。

SpaceX并不是唯一一家有互联网卫星计划的公司。Facebook将推出互联网卫星“雅典娜”(Athena);亚马逊的目标是发射自己的3000多颗宽带卫星;软银支持的OneWeb在今年早些时候发射了第1批650颗卫星。

那么,中国有没有类似项目呢?是有的,最为突出的是2支“国家队”分别推出的“鸿雁星座”和“虹云工程”。

中国航天科技集团的“鸿雁星座”更类似“铱星”项目,优先提供全球移动通信业务和重点地区的宽带互联网业务;中国航天科工集团的“虹云工程”则更偏向纯粹的太空互联网项目,优先向全球用户提供“宽带互联网”服务。

根据计划,“鸿雁星座”系统一期建设有60余颗“移动通信星座”骨干卫星构成,二期拓展为300余颗“宽带通信星座”补网卫星,将宽带业务也拓展至全球,以服务200万移动用户、20万宽带用户及近1000万的物联网用户,并在导航、航空、航海等领域提供综合服务。整个计划在2024年后完成。

“虹云工程”由156颗小型卫星构成,每颗500公斤,运行在1000公里的轨道上空,采用Ka波段通信,每颗卫星有4Gb带宽的吞吐量,计划于2022年前后将初步建成。

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